Craft beer – Pour finir avec de l'amiante – Bière brune

Les mines d’amiante sont peut-être fermées depuis plusieurs années, mais il reste encore des centaines de millions de tonnes de résidus dans le paysage. Des puzzles de santé publique ou des opportunités d’affaires? À la veille des audiences du Bureau des audiences publiques sur l’environnement (BAPE), presse allé voir comment les anciennes villes minières se débrouillent avec cet héritage controversé.



Texte: Ariane Krol
Texte: Ariane Krol
La presse

PHOTOS: François Roy
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Le grand désamiantage

AMIANTE – Sirène de dynamitage, structures en acier pour convoyeurs, avertissements aux mineurs: les propriétaires de la microbrasserie Moulin 7 ont intégré de nombreux artefacts miniers dans leur décor. Quand ils ont ouvert leurs portes il y a cinq ans, de jeunes entrepreneurs ont même poussé plus loin le concept: une bière brassée avec de l'eau provenant de l'ancienne mine Jeffrey.

"Notre objectif était de semer la controverse et la discussion. Cela n'a pas si bien fonctionné car personne n'avait peur de la boire. Tout le monde était impatient de la goûter", a déclaré l'un des cofondateurs, Yan St-Hilaire.

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Lors de son ouverture, il y a cinq ans, la microbrasserie Moulin 7 proposait une bière brassée avec de l'eau provenant de l'ancienne mine Jeffrey.

Les brasseurs ont évidemment fait analyser et filtrer leur eau pour en garantir la pureté. Mais c'est surtout à Asbestos, petite municipalité de 7 000 habitants située à une cinquantaine de kilomètres au nord de Sherbrooke, que l’amiante ne déplace pas beaucoup de monde. Le BAPE, qui entame mercredi sa série d’audiences publiques sur la gestion des résidus, n’entend peut-être pas beaucoup des préoccupations de la population locale.

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La microbrasserie Moulin 7 a fait de l'héritage minier d'Asbestos une marque.

Ce qui est scandaleux pour les habitants de nos jours, c’est plutôt le tas de déchets d’asphalte qui jusqu’à récemment était entassé sous des bâches à l’entrée de la ville. Il a fallu des mois au ministère des Transports pour trouver un entrepreneur spécialisé dans l'enlèvement de ce revêtement qui, comme sur plusieurs routes du Québec, contenait de l'amiante.

"Si j'avais encore ma compagnie, j'aurais quitté la ville sans rien payer", s'exclame Jean-Yves Arguin, ouvrier du bâtiment rencontré à Tim Hortons. "Et je n'aurais pas revêtu de scaphandre de plongée", a-t-il déclaré, évoquant les combinaisons et les masques que les travailleurs doivent porter en présence d'amiante. "Tous les entrepreneurs qui viennent manger ici l'auraient fait pour rien", ajoute sa table voisine, un ancien mineur.

Tourne la page

À la mairie un peu plus haut sur le boulevard Saint-Luc, le maire ne peut pas croire qu'une voie de circulation soit bloquée depuis si longtemps. Mais Hugues Grimard préfère parler d’avenir.

Mercredi dernier, son conseil municipal a porté un coup dur en annonçant que Asbestos ("amiante" en anglais) changera de nom l'année prochaine.

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Hugues Grimard, maire d'Asbestos

Asbestos, dans Asbestos et dans la MRC des Sources, c’est fini. Je pense que notre peuple est prêt à passer à un autre niveau, à dire que la diversification économique fonctionne et que nous devons changer de nom pour aller encore plus loin.

Hugues Grimard, maire d'Asbestos

C’est la touche finale du grand enlèvement d’amiante entrepris après que le gouvernement Marois eut mis fin aux derniers espoirs de revitaliser la mine fin 2012.

Ces efforts commencent à porter leurs fruits. Les entreprises sont venues ici, d'autres ont intensifié leurs activités. Des maisons sont en construction, la Ville doit maintenant agrandir son parc industriel. Et la MRC développe un nouveau créneau dont l’image est en contradiction avec celle de l’amiante: les écomatériaux et les matériaux biosourcés, d’origine végétale ou animale. Les Rendez-vous des Ecomatériaux d’Amiante en seront à leur cinquième année l’année prochaine. Et lors du Sommet international sur la bioproduction, qui s'est tenu à Paris début novembre, la présidente de la région Île-de-France, Valérie Pécresse, a cité la MRC à plusieurs reprises dans son discours d'ouverture.

Un héritage à exploiter

Même si la ville d'Asbestos a pleuré l'amiante, elle ne nie pas son patrimoine minier. Elle espère même le rendre fructueux. La mine Jeffrey, qui a débuté ses activités à la fin du 19ème sièclee siècle, a généré plus de 400 millions de tonnes de résidus, desquels pourraient être extraites d’autres richesses, telles que le magnésium.

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À Asbestos, petite municipalité de 7 000 habitants située à une cinquantaine de kilomètres au nord de Sherbrooke, l’amiante ne touche pas beaucoup de monde …

Toutefois, comme l’a résumé franchement le ministère des Ressources naturelles, "les efforts de modernisation seraient facilités si les résidus étaient exempts de fibres d’amiante, ce qui n’est pas le cas". Est-il possible de les utiliser en toute sécurité pour les travailleurs et le public? C’est la question centrale à laquelle le BAPE doit répondre.

L'un des projets de valorisation les plus ambitieux, celui d'Alliance Magnesium, concerne précisément le territoire de l'amiante. Installée sur le site de la défunte Magnola, qui a commencé à fabriquer du magnésium à partir de résidus liés à l'amiante au début des années 2000, Alliance termine les tests de ses processus dans une usine pilote et espère lancer la construction de son usine commerciale au printemps prochain. .

Cette première phase créera 75 emplois directs et la seconde, dont la construction devrait débuter en 2022, en ajoutera 175 autres, a annoncé la société québécoise.

L'amiante n'est peut-être plus une ville mono-industrielle et a réussi à diversifier son économie. Le maire compte beaucoup sur ce projet.

"Je ne suis pas sans projet, je ne remettrai jamais en cause la santé de ma population et de mes travailleurs. Nous définissons les moyens de faire les choses et nous respecterons toutes les règles", a déclaré Hugues Grimard.

La coûteuse réalité de Thetford

La ville de Thetford Mines, située à 80 km à l'est d'Asbestos, doit également être revendue. Environ 450 millions de tonnes, qui génèrent leur part de projets ici aussi.

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Thetford Mines, située à 80 kilomètres à l'est d'Asbestos, possède environ 450 millions de tonnes de résidus.

Cependant, ce ne sont pas des emplois ou des retombées économiques que le maire nous dit spontanément, mais la difficulté de gérer ces résidus d’amiante longtemps utilisés comme matériau de remblai.

C'est en dessous de nos rues et de nos maisons, il y en a absolument partout. Cela nous a fait sourire, mais cela ne nous fait plus rire parce que c'est un désastre économique.

Marc-Alexandre Brousseau, maire de Thetford Mines

L'omniprésence de ces résidus impose des normes de protection et d'inhumation qui font exploser les coûts, dénonce le maire par entretien téléphonique. Ces besoins augmentent les coûts des travaux publics d'environ 1,5 million de dollars par an, estime le département des finances. Une somme considérable pour une petite commune de 26 000 habitants qui investit environ 5,3 millions d’euros par an dans ses travaux routiers et ses infrastructures.

"Ce sont des coûts énormes pour nous, les citoyens et les entreprises. Quand ils voient le monde en plongée dans nos rues, les citoyens sont furieux", a déclaré le maire.

M. Brousseau ne nie pas que l’amiante soit un agent cancérigène, que les mineurs sont morts, ni que les retraités de la construction succombent encore chaque année à des maladies contractées au contact de la poussière d’amiante libérée lors des travaux à l’intérieur des bâtiments. "Nous ne dirons jamais rien de tout ce qui se trouve dans nos bâtiments", dit-il.

Ce qu'il a critiqué pendant des années et qu'il rapportera au BAPE, ce sont les exigences appliquées lors des travaux d'excavation, telles que le port de costumes et de masques et la présence de douches. Selon les élus, la présence d'amiante dans les résidus de fouilles est une chose. "Mais respirons-nous et en quelle quantité? C’est ce que vous devez vous demander."

Les échantillons d’air prélevés à la demande de la Ville sur ses sites, ainsi que d’autres provenant d’entreprises qui travaillaient à domicile, montrent rarement des concentrations supérieures à la limite fédérale, ajoute-t-il.

Et il trouve particulièrement choquant que les résidus de fouilles ne puissent pas être remis au sol au même endroit, mais qu’ils doivent au contraire être envoyés à un site spécialisé à grands frais, alors que les documents de santé publique recommandent que les résidus d’amiante ne soient pas déplacés.

"Protégeons-nous de manière appropriée: nous voulons prendre les mesures appropriées pour prendre des risques, pas plus, pas moins", déclare Marc-André Brousseau.

De l'amiante au magnésium

Les entreprises veulent pouvoir exploiter les déchets miniers d’amiante. Présentation en quatre mots de l’un des processus proposés.

décharges

L'exploitation de mines d'amiante a généré des montagnes de déchets de pierre concassée, appelés décharges. Il y a plus de 850 millions de tonnes à Asbestos et à Thetford Mines. Ils contiennent divers métaux, tels que les oxydes de magnésium, de nickel, de fer, de chrome et de manganèse, que de nombreuses entreprises souhaitent exploiter. Mais ces résidus contiennent encore des fibres d'amiante, appelées substances cancérogènes, lorsqu'elles sont suspendues dans l'air. Est-il possible de les utiliser sans mettre en danger les travailleurs et la population? C'est la question centrale sur laquelle les commissaires du Bureau des audiences publiques sur l'environnement (BAPE) devront se prononcer à l'issue de leur enquête.

PHOTO FRANÇOIS ROY, ARCHIVES DE LA PRESSE

Le paysage de Thetford Mines est indissociable de ces montagnes de résidus de roches concassées appelées dépotoirs.

Magnésium

Alliance Magnesium, dont les installations sont situées à Asbestos, est l’une des sociétés qui envisage d’exploiter ces résidus, dans son cas pour extraire du magnésium. Les résidus de ses piles, qui s'étendent à perte de vue, seront acheminés par camion vers son usine, qui sera construite à côté.

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Installations d'Alliance Magnésium à Asbestos

des fibres

Dès qu'ils entreront dans l'usine, les résidus seront versés dans une cuve scellée contenant de l'acide chlorhydrique, au contact de laquelle les fibres d'amiante seront complètement dissoutes et éliminées. Selon le ministère de l'Économie et de l'Innovation, toutes les entreprises ayant des projets de traitement de résidus au Québec utilisent des procédés pour détruire la fibre à un stade précoce.

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des lingots

Après un processus en plusieurs étapes, l’usine produira des lingots de magnésium. Alliance prévoit de produire 50 000 tonnes par an lorsque ses installations fonctionneront à pleine capacité après 2024. La société utilise environ cinq tonnes de résidus d’amiante pour produire une tonne de magnésium. Elle produira également en recyclant des déchets de magnésium provenant d'autres entreprises. A ce rythme, il aura des résidus pendant cent ans.

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Les risques de l'amiante

À l'âge de 73 ans, Yvon Savage ne fait pas partie de ces retraités qui courent des marathons. "Même en marchant à un rythme soutenu, je suis persuadé que je ne pourrai pas le faire", déclare l'ancien électricien, pompier volontaire depuis plus de 20 ans. Le diagnostic est tombé en 2013, trois ans après sa retraite: asbestose.

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Inaugurée en 1973, l'usine 6 a été la dernière usine à traiter de l'amiante à partir de minerais à la mine Jeffrey.

La Commission des normes, de l'équité, de la santé et de la sécurité (CNESST) a constaté une perte de capacité respiratoire d'environ 30%.

Expo 67, les raffineries, les centres commerciaux … Devenu électricien en 1965, M. Savage se souvient d'avoir été exposé à l'amiante sur de nombreux sites, sans aucune protection. "Parfois, ils pulvérisaient des poutres en acier à côté de nous. Sinon, nous devions couper des carreaux d'amiante au plafond pour installer notre équipement", a déclaré le résidant de Saint-Jérôme.

L'amiante n'est plus utilisée dans la construction, et lorsque sa présence est détectée lors de travaux de rénovation ou de démolition, des mesures de sécurité doivent être prises. Mais les maladies liées à l’amiante, qui surviennent plusieurs décennies après l’exposition, continuent de hanter le Québec. La CNESST reconnaît plus de 200 nouveaux cas par an et au moins 135 Québécois sont décédés l'an dernier, dont près de la moitié après avoir travaillé dans l'immeuble.

Il n’est donc pas surprenant qu’on se demande s’il est sans danger d’exploiter des résidus miniers contenant encore de l’amiante, avec une concentration pouvant atteindre 40%, selon le ministère de la Santé.

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Joël Fournier, président d'Alliance Magnesium

Le président de l’Alliance Magnesium, Joel Fournier, dit oui. Ses centaines de millions de tonnes de résidus et sa future usine se trouvent sur le même terrain, à une bonne distance des habitations les plus proches. Ces résidus contiennent environ 10% d'amiante, mais pas plus de 2% de fibres libres, explique Joel Fournier citant des analyses effectuées par des firmes externes.

Il explique que non seulement les résidus seront traités en toute sécurité, mais que les fibres d’amiante qu’ils contiennent seront complètement détruites lors de la première étape de traitement, lorsqu’ils entreront en contact avec de l’acide chlorhydrique dans une citerne étanche. Les procédés sont inspirés de ceux initialement utilisés par Magnola, achetés par Alliance. La société, qui a déjà été approuvée par le ministère de l’Environnement pour la première phase de son usine, ne s’inquiète pas des conclusions du BAPE.

Mais qu'en est-il des autres projets, actuels ou futurs, qui pourraient voir le jour au Québec? Avec ces montagnes d'amiante accumulées en plein air, il y a beaucoup à faire.

Le ministère de la Santé et des Services sociaux (MSSS) recommande de maintenir les niveaux de fibres d'amiante auxquels les populations et les travailleurs sont exposés doivent être maintenus aussi bas que possible. L’idéal serait donc de «ne pas permettre la récupération des résidus miniers liés à l’amiante», recommande le MSSS dans son rapport au BAPE.

Le ministère, conscient probablement de ne pas vivre dans un monde idéal, a néanmoins posé une vingtaine de conditions pour l’utilisation des résidus.

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Le dr Alain Poirier, directeur de la santé publique de l'Estrie

Cela signifie notamment que nous n'émettons pas plus d'air, qu'il y a un bon kilomètre entre les résidus et la population, que l'usine est sur le site de sorte qu'il n'y ait pas de transport, que le processus n'entraîne pas d'autres produits toxiques.

Le dr Alain Poirier, directeur de la santé publique de l'Estrie

Les experts de la santé placent-ils la barre trop haut, car certains ne manqueront pas de le suggérer au BAPE?

Après 19 ans au poste de directeur de la santé publique Chaudière-Appalaches, le Dr Philippe Lessard connaît la chanson. Le maire de Thetford Mines a même exigé sa destitution l'année dernière, l'accusant notamment d'avoir conduit à la fin des visites touristiques dans les mines. Gaétan Barrette, alors ministre de la Santé, a refusé, mais il n'a pas hésité à critiquer le médecin, à l'instar de son collègue le député Laurent Lessard.

"Pour gérer les risques, vous devez les reconnaître", déclare le Dr Lessard C'est pourquoi la santé publique s'est préoccupée des projets impliquant des résidus d'amiante dans le passé.

"Si les risques ne sont pas reconnus, comment vont-ils les gérer de manière responsable?", Demande le médecin.

Il se réjouit donc qu'une commission d'enquête du BAPE se penche sur la question. "Je suis convaincu que les commissaires et le gouvernement prendront les décisions qui s'imposent. Parce que nous sommes actuellement dans le vide."

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