Craft beer – La bière artisanale peut-elle survivre à la folie du Seltzer Hard Claw? – Malt

Sierra Nevada Brewing Co. à Chico, en Californie, fête ses 40 ans d’activité. Si vous n’êtes pas familier avec la Sierra Nevada, ils sont le deuxième plus grand brasseur artisanal après Boston Beer et la septième plus grande entreprise de brassage en Amérique. Plus précisément, je suis la plus ancienne brasserie artisanale indépendante des États-Unis et elle appartient toujours à la famille.

Comme Ken Grossman, le fondateur, propriétaire et inspirateur de la brasserie me l’a récemment dit, “nous sommes le dernier homme debout et nous n’avons pas été vendus, nous sommes donc le plus ancien des pionniers”.

À juste titre, l’anniversaire survient également à ce que je crois être un moment décisif dans le brassage artisanal. Le nombre de brasseries en Amérique continue de croître – un peu plus de 8 000 actuellement, selon la Brewers Association – et les ventes de bière artisanale continuent de croître, bien qu’à un rythme plus lent qu’il y a quelques années. Même ainsi, le segment est à la croisée des chemins, où le sens de «brasseur artisanal» et de «bière artisanale» est dans un moment de flux existentiel.

Je ne parle pas de la façon dont les termes sont définis par les groupes industriels ou les analystes qui les utilisent pour découper le marché de la bière en silos pour les rapports. Et il ne s’agit pas des petits changements évolutifs qui se sont produits constamment au cours des 40 années écoulées depuis la fondation de la Sierra Nevada, ou depuis que «brassage artisanal» est devenu le terme couramment utilisé pour la catégorie au milieu des années 1990. Il existe un potentiel pour un changement profond et fondamental dans le cœur et l’âme de la bière artisanale.

L’anniversaire et le succès de la Sierra Nevada en sont au cœur. C’était de l’artisanat avant qu’il y en ait. En 1980, Grossman a littéralement construit la brasserie de ses propres mains. Après avoir appris l’homebrew, il a eu l’idée d’ouvrir sa propre petite brasserie de pionniers californiens, comme Fritz Maytag de Anchor Brewing (toujours ouvert, mais appartenant à une entreprise beaucoup plus grande) et Jack McAuliffe de maintenant disparu Albion Brewing. Grossman a suivi un cours de soudage à Chico State et a construit son équipement de brassage. (Il a également construit un pot en cuivre cette année-là, et vous ne pouvez que vous demander ce qui se serait passé si quelqu’un comme Grossman avait réellement commencé à fabriquer du whisky «artisanal» en 1980.)

Il a fondé la brasserie sur l’idée de créer des exemples de bières anglaises d’influence américaine: ale pale, porter, IPA, barleywine, stout. Et la plupart de la gamme originale de bières développées par Grossman sont toujours fabriquées: l’emblématique Pale Ale, Bigfoot Barleywine, Porter et Stout, et la célèbre Celebration Ale. Les étiquettes – conçues par son ami homebrewer, Chuck Bennett – sont toujours en grande partie les mêmes.

Il ne s’agissait pas de vendre ce que tout le monde vendait et parfois il ne semblait même pas qu’il s’agissait de vendre du tout, mais simplement de faire de la bonne bière. Si vous voulez l’acheter, c’est cool. Si vous ne voulez pas l’acheter, c’est cool. Pendant des années, vous n’avez jamais vu de publicité pour la Sierra Nevada et quand vous l’avez fait, c’était pour leur marchandise, mais pas pour la bière. Ils semblaient s’appuyer sur ce que j’appelle Champ de rêves modèle commercial: si vous le broyez, ils le boiront.

Tout cela fait de la Sierra Nevada un modèle pour le brassage artisanal … et de plus en plus, une valeur aberrante, une bizarrerie.

Pour y arriver, regardons ce qu’est un «brasseur artisanal» de nos jours. Et je ne veux pas dire la définition de la Brewers Association, qui est basée sur la taille et la propriété, et quelques descriptions très vagues de la façon dont la bière est fabriquée. C’est une association d’entreprises et elle a créé une définition qui répond aux besoins et aux désirs de ses membres. Lorsque les membres crient assez fort, la définition change.

Il en va de même pour le terme «bière artisanale». Il est révélateur qu’après une brève aventure il y a plus de dix ans, l’Association des brasseurs refuse de définir la «bière artisanale». C’est quelque chose que les brasseurs artisanaux fabriquent, apparemment, qui est juste un peu circulaire dans le département d’argument.

Les gens me disent que les brasseries artisanales sont petites: quelle est la taille de la Sierra Nevada? Et pourquoi une brasserie artisanale devrait-elle perdre ce précieux surnom simplement parce qu’elle a réussi à se développer? Peut-être que les brasseries artisanales sont «locales»? Je ne sais pas. La Maine Beer Company fait vraiment de la bonne bière, et elles sont petites, mais j’achète leur bière à New York et en Pennsylvanie; sont-ils artisanaux uniquement lorsque je les achète dans le Maine?

Beaucoup d’autres arguments portent sur la propriété: appartiennent-ils à une brasserie qui n’est pas une brasserie artisanale? Et si General Electric achetait une brasserie artisanale et la laissait fonctionner, les mains en l’air? Serait-ce encore une brasserie artisanale? Pourquoi pas? Qu’en est-il d’une brasserie qui appartient à une grande brasserie étrangère qui est elle-même une entreprise indépendante?

Si ces choses sont importantes pour vous, ça va. J’espère que vous examinerez de plus près la propriété des entreprises qui fabriquent les autres produits raffinés que vous appréciez et que vous n’achetez des fruits locaux que hors saison. J’espère que vous n’aimez pas les crevettes ou les bananes.

Pour moi, ce qui fait une brasserie artisanale, ce qui fait une bière artisanale, est clairement clair: il s’agit de la bière. Toujours. Comme le dit récemment le célèbre grand public de la bière artisanale Don Younger: «Il ne s’agit pas de la bière …c’est la bière!“Pour moi, peu importe à qui appartient la brasserie: comment va la bière? Peu importe où se trouve la brasserie: comment va la bière?

Ce n’est pas toujours populaire auprès des brasseurs et ça va. Ce n’est pas mon travail. Mon travail consiste à trouver de bonnes histoires et à trouver de la bonne bière; pas de bière populaire, pas de bière qui signale la vertu. Je ne vais pas arrêter de boire une très bonne bière juste parce que la brasserie a changé de mains. Si la bière a toujours bon goût, je la bois. De toute évidence, certaines personnes sont d’accord avec moi. Goose Island Bourbon County Stout se vend toujours comme un fou, même si elle appartient maintenant à Anheuser-Busch InBev. Lagunitas se vend toujours bien, même si elle appartient à Heineken.

Qu’est-ce qu’une bière artisanale? Est-ce bien fait? Est-ce fait avec fierté? Est-ce fait avec une sorte de pensée? Alors, oui, c’est probablement de l’artisanat. Est-il fait en pensant à la nourriture? Est-il fait pour avoir une bonne saveur, pour délivrer quelque chose de plus qu’une simple dose d’alcool? C’est probablement de l’artisanat.